A grande aposta dos Cavaleiros de Ouro em Jack Eichel está começando a valer a pena

Em 4 de novembro de 2021, o Cavaleiros de Ouro de Vegas tirou seus ganhos da máquina caça-níqueis Wheel of Fortune, foi para a roleta e colocou tudo no número 9.

É o dia em que os Cavaleiros de Ouro adquiriram Jack Eichel da sabres de bisão em um negócio de sucesso. Parecia uma aposta às vezes na última temporada, mas finalmente está começando a valer a pena para Vegas e para o próprio Eichel.

Cerca de um ano antes da NHL anunciar que Las Vegas teria uma franquia de expansão, os Sabres selecionaram Eichel com a segunda escolha geral do draft. Por muitos anos, Eichel teria sido a primeira escolha geral, mas ele dividia uma classe de draft com Connor McDavid. Eichel passou a jogar seis temporadas frustrantes para os Sabres. Apesar de seus 139 gols e 355 pontos em 375 jogos com a franquia, a equipe nunca chegou aos playoffs com ele no elenco. Na verdade, Buffalo nunca terminou acima do sexto lugar na Divisão do Atlântico.

Em março de 2021, Eichel machucou o pescoço. Foi quando tudo mudou para o jogador e os Sabres.

Eichel queria se submeter a uma cirurgia de substituição de disco, mas a equipe discordou. Os Sabres preferiram que Eichel passasse por uma cirurgia de fusão para reparar a lesão e alegaram que não estavam confortáveis ​​com o procedimento de substituição do disco, pois nunca havia sido feito em um jogador da liga.

Esse desentendimento criou uma divisão entre o jogador e a equipe, e foi distribuído aos Cavaleiros de Ouro antes do início da temporada 2021-22. Vegas amava tanto Eichel que estavam dispostos a apostar que ele enviaria um saque enorme para Buffalo. Os Sabres trocaram Eichel e uma escolha de terceira rodada para Vegas em troca do atacante Alex Tuch, prospect Peyton Krebs, uma escolha de primeira rodada e uma escolha de segunda rodada.

Os Cavaleiros de Ouro permitiram que Eichel fizesse a cirurgia de sua escolha, mas ainda havia dúvidas sobre ele. Para começar, ele acabou de fazer uma cirurgia no pescoço que nunca havia sido realizada em um jogador da NHL, então havia boas preocupações com sua saúde. Talvez um pouco injustamente, também havia preocupações sobre se Eichel era o tipo de jogador em torno do qual um time poderia construir um candidato à Copa Stanley.

Em sua primeira temporada com Vegas, qualquer um que expressasse essas preocupações só precisava aumentar o volume do megafone. A cirurgia de Eichel foi um sucesso e ele se juntou aos Cavaleiros de Ouro na segunda metade da temporada 2021-22, quando a equipe estava perdendo todos os pontos na corrida dos playoffs.

Eichel disputou 34 jogos com os Cavaleiros de Ouro no ano passado e fez 14 gols e 25 pontos. Abaixo da área, a equipe controlava apenas 50,58% dos gols esperados quando Eichel estava no gelo em cinco a cinco, por turno de estatísticas naturais. Não foi um mau começo de forma alguma, mas não foi bom o suficiente para o time chegar aos playoffs.

Pela primeira vez na breve história de Vegas, a equipe assistiu a todos os playoffs da Stanley Cup em casa.

Depois dessa campanha decepcionante, Vegas demitiu o técnico Peter DeBoer e trouxe o ex-jogador Boston Bruins treinador Bruce Cassidy. Para acomodar o limite de US$ 10 milhões de Eichel para toda a temporada 2022-23, os Cavaleiros de Ouro também trocaram o ala Max Pacioretty e o defensor Dylan Coghlan para o Carolina Furacões em troca de considerações futuras. Em termos de hóquei, isso significa “um pouco mais que nada”. Mais uma vez, Vegas estava apostando que Eichel poderia ser o motor que impulsiona o time para a Copa.

Bem, apenas 13 jogos na temporada 2022-23, os Cavaleiros de Ouro estão ganhando muito.

Eichel tem cinco gols e 14 pontos, e Vegas detém o melhor recorde da NHL em 11-2-0. Mais importante, todo esse sucesso parece sustentável.

De acordo com o Natural Stat Trick, Eichel lidera a equipe no compartilhamento de gols esperado em cinco a cinco (66,39%). Além disso, ele encontrou magia com Mark Stone em sua asa. Esses dois estão juntos há mais de 102 minutos em cinco contra cinco e vencem seus oponentes por 8 a 1 nesse período.

Ainda há um longo caminho a percorrer nesta temporada e muita coisa pode mudar até abril. No entanto, parece que Eichel está finalmente confortável em sua nova casa, e ele pode ter a chance de mostrar o que pode fazer em seu primeiro gostinho dos playoffs da NHL na primavera.